La historia de Avianca, la segunda aerolínea más antigua del mundo

Un 5 de Diciembre, pero de 1919, se fundaba en la ciudad de Barranquilla Scadta, que tiempo después se pasaría a llamar Avianca, y que es la segunda aerolínea vigente más antigua del mundo, detrás de KLM de los Países Bajos. Son casi 100 años de transportar a los colombianos y a los latinoamericanos a diferentes destinos del mundo, siendo Colombia y Latino América en los cielos del mundo (si, aunque el dueño sea brasilero…).

 

Pero antes de hablar de Avianca, debemos ponernos en contexto y entender cómo fue que llegó la aviación a nuestro país. La historia inicia en los albores de la década de 1910’s, cuando a ciudades como Bogotá, Medellín y Barranquilla llegaron diferentes pilotos de diversos orígenes a hacer vuelos de exhibición. Sin embargo, los primeros intentos fueron infructuosos. Recién el 26 de Enero de 1913 se hizo el primer vuelo documentado en Colombia. Un aviador de nombre John Smith (del que no se conoce a ciencia cierta su nacionalidad ni el correcto deletreo de su nombre) sobrevoló Medellín.

Era ya 1919 cuando dos empresarios bogotanos, Carlos Obregón y Ulpiano Valenzuela viajaron a Nueva York con la idea de comprar un avión para hacer demostraciones aéreas en Colombia. En el fondo, el objetivo era sentar las bases para crear una aerolínea en el país. En su viaje, compraron un Curtiss Standar J-1 y conocieron al piloto William Knox Martin, invitándolo al país.

Vuelo de Knox Martin en Bogotá. Tomado de "Historia de la aviación en Colombia, 1.911 - 1.950"

Vuelo de Knox Martin en Bogotá. Tomado de “Historia de la aviación en Colombia, 1.911 – 1.950”

El avión que compraron Obregón y Valenzuela llegó con dos años de tardanza; no así Knox Martin que en Mayo de ese año llegó a Puerto Colombia, proveniente de Caracas. Un mes después de su arribo al país, su avión llegó desarmado en una caja (!) a Barranquilla. Mientras tanto, se hizo amigo en clubes sociales barranquilleros de tres jóvenes empresarios, Mario Santo Domingo, Antonio de Castro y Ernesto Cortizzos, con quienes compartió el entusiasmo inicial de crear una empresa aérea.

El 15 de Junio de 1919, Knox Martin realizó su primer vuelo, sobrevolando Barranquilla, y de inmediato se puso a la tarea de hacer un segundo. Para financiar tal hazaña, exhibió su avión en el Teatro Municipal de Barranquilla, y el 18 de Junio finalmente lo llevó a cabo, entre Barranquilla y Puerto Colombia. Al vuelo invitó a varios de sus amigos, pero únicamente Santo Domingo se atrevió, por lo que sólo los tenía a Knox Martin y a Santo Domingo como tripulación. Mientras el primero piloteaba la aeronave, Santo Domingo fue el encargado de lanzar una bolsa con 164 cartas sobre la plaza de Puerto Colombia. Para muchos autores, ese fue el nacimiento de la aviación en Colombia.

Los vuelos de Knox Martin, que luego de sus hazañas en la costa se desplazó a Bogotá para hacer más vuelos de exhibición, cobrando $200 a quien quisiera volar con él, impulsaron la industria aérea nacional. Antes de finalizar el año ya se habían fundado dos aerolíneas, la Compañía Colombiana de Navegación Aérea, originaria de Medellín; y la Sociedad Colombo Alemana de Transporte Aéreo, Scadta. Esta última fue fundada por 3 alemanes y 5 colombianos (incluyendo a Ernesto Cortizzos, su primer presidente), y su primer vuelo unió a Barranquilla con Puerto Colombia en un avión Junkers-13, que pilotaba el alemán Helmuth Von Krohn, llevando una carga de 57 cartas.

La industria aérea nacional tuvo un crecimiento vertiginoso, con 9 aerolíneas fundadas en menos de 20 años. Algunas razones que pueden explicar tal situación son las secuelas del Tratado de Versalles, que impuso restricciones a la aviación alemana a nivel mundial, obligando a los pilotos alemanes a buscar lugares donde ejercer su oficio; las condiciones geográficas del país; y la disposición en algunas ciudades como Barranquilla (con bastantes inmigrantes alemanes) y Medellín de invertir en la industria.

Tiquete de Scadta en 1.937, para la ruta Bogotá - Medellín. Tomada de "Historia de la aviación en Colombia, 1.911 - 1.950"

Tiquete de Scadta en 1.937, para la ruta Bogotá – Medellín. Tomada de “Historia de la aviación en Colombia, 1.911 – 1.950”

Mientras tanto, Scadta obtuvo la consesión para el transporte de correo en el país, y dentro de sus primeros hitos se encuentran haber hecho el primer vuelo presidencial al transportar a Pedro Nel Ospina en 1922, así como el transporte de oro y dinero entre diferentes ciudades del país, librando a Colombia, literalmente, de la bancarrota. Sin embargo, no todo era felicidad en estos primeros años de operación, pues la aerolínea tuvo que afrontar diferentes accidentes (en uno de los cuales fallecieron Von Krohn y Cortizzos), y la competencia de Pan Am, aproyada por el gobierno de los Estados Unidos.

Resulta que a los Estados Unidos no les causaba gracia que una aerolínea de capitales alemanes volara cerca del Canal de Panamá, por lo que le negaron el permiso a Scadta de volar en el Caribe. Ante esta situación, Scadta decidió concentrarse en el mercado sudamericano,pero de nuevo los permisos de operar varias de las rutas fueron otorgadas a Pan Am. Ante esta situación, a Peter Paul von Bauer no le quedaba alternativa si quería evitar una competencia imposible, que vender sus acciones a su competidora estadounidense.

Lockheed 1049 Super Constellation en Nueva York. De Airliners

Lockheed 1049 Super Constellation en Nueva York. De Airliners

En 1940, Scadta decidió fusionarse con la aerolínea Servicio Aéreo Colombiano (SACO), dando paso a las Aerovías Nacionales de Colombia, Avianca. En aquel entonces, Pan Am era dueño del 64% de la compañía, mientras que el gobierno colombiano era propietario del 15%. Con el tiempo Pan Am redujo su participación y diferentes inversionistas privados se vincularon a la propiedad de Avianca, incluyendo a Mario Santo Domingo.

En la década de los 40’s, la llegada de aviones DC-4 y C-54 permitió que Avianca empezara a volar a Quito, Lima, Panamá, Miami, Nueva York y Europa. En los 50’s reciben los modernos Lockheed 749 Constellation y 1049 Super Constellation, y en 1956 tiene lugar otro hito para la aerolínea, al transportar a Melbourne a la delegación olímpica colombiana, en una travesía que tomó 61 horas, con detenciones únicamente para recargar combustible.

Entre la década de los 60’s y 70’s, Avianca entró a la era jet, primero con el alquiler de dos Boeing 707s y después con la adquisición de dos 737s para las rutas nacionales, siendo, junto con Lufthansa y Singapore Airlines, uno de los clientes de lanzamiento de este avión, que sin embargo no duró mucho con la compañía. En la parte administrativa, mientras tanto, se vivían grandes diferencias entre los accionistas, dentro de los que se encontraban empresarios tan importantes como Jaime Michelsen Uribe (del Grupo Grancolombiano), Fernando Mazuera y Carlos Ardila Lülle, quienes, en diferentes momentos, acusaron al Grupo Santo Domingo de quererse hacer del control total de la aerolínea.

En el campo operacional, la compañía siguió creciendo, adquiriendo aviones Boeing 707 y 727, para en 1976 convertirse en la primera aerolínea latinoamericana en operar de forma regular el Boeing 747. Con esta flota, cubrió una extensa red de rutas, que incluía ciudades como Zurich, Paris, Frankfurt y Madrid, además de buena parte del continente americano. Unos años después, en 1981, la aerolínea inauguró su moderna terminal propia en Bogotá, el Puente Aéreo, desde el cual atendían los vuelos provenientes y con destino a Cali, Medellín, Pasto, Montería, Cartagena, Barranquilla, Miami y Nueva York.

La década de los 80’s y principios de los 90’s se caracterizaron por ser los años en los que por fin el Grupo Santo Domingo pudo hacerse al control de la aerolínea, y por una serie de desafortunados incidentes. En Noviembre de 1983 un Boeing 747 se estrelló mientras aproximaba a Madrid, en Marzo de 1988 un 727 se estrelló poco después de despegar de Cucuta, en Noviembre de 1.989 una bomba explotó a bordo de un vuelo que cubría la ruta entre Bogotá y Cali y en Enero de 1990 un 707 se quedó sin combustible antes de aterrizar en Nueva York.

Boeing 767 de Avianca con su anterior livery. En Airliners

Boeing 767 de Avianca con su anterior livery. En Airliners

Posteriormente, la aerolínea adquirió aviones Fokker 50, MD-83 y Boeing 757 y 767, que entran a reemplazar a los 747. Gracias a que SAM era también propiedad del Grupo Santo Domingo, en 1994 las dos aerolíneas deciden unirse, creando el sistema Avianca / SAM. Sin embargo, los resultados financieros no fueron buenos, pasando por varias crisis financieras.

En el año 2002, Avianca / SAM deciden unirse a su principal competidor, Aces, creando la Alianza Summa. Los altos costos de combustile, la devaluación del peso colombiano, las altas pólizas de seguros, la disminución de la demanda tras la crisis de finales de la década de los 90’s y los atentados terroristas del 11 de Septiembre fueron algunos de los factores que hicieron que la Alianza nunca despegara, llevando a la liquidación de Aces y la inclusión de Avianca en el Capítulo 11 en los Estados Unidos, también conocido como ‘Ley de quiebras’. En esta, la aerolínea tuvo que reorganizarse, suprimiendo varias de sus principales rutas, evaluación de las políticas administrativas y negociación con los síndicatos para salir de la crisis.

En 2004 la aerolínea fue puesta a la venta, y dentro de los posibles oferentes estaban aerolíneas como Copa, LAN Chile (que ofreció USD 1 por la aerolínea), Continental y Taca. Finalmente fue un empresario de origen brasilero, del que en aquel momento se sabía muy poco, Germán Efromovich, el que se hizo con la aerolínea, inyectándole capital fresco y asumiendo los altos pasivos de la compañía.

A330 de Avianca en El Dorado

A330 de Avianca en El Dorado

El cambio fue impresionante, incluyendo una completa renovación de flota, apertura de nuevas rutas, muy buenos resultados financieros y adquisiciones como la de Taca, que la han convertido en el segundo grupo aeronáutico más importante de la región, únicamente por detrás del grupo conformado por Lam y TAM. La meta, sin embargo, es convertirse en el principal jugador del sector en la región en el mediano plazo. ¿Lo lograran antes de cumplir 100 años?

 

 

Fuentes de este artículo (recomiendo leer cada una de ellas):

6 Respuestas a “La historia de Avianca, la segunda aerolínea más antigua del mundo

  1. Pingback: Los nuevos colores de Avianca | Aviación y turismo·

  2. Pingback: El vuelo alrededor del mundo. El Pan Am 001 | Aviación y turismo·

  3. Pingback: Rutas internacionales de Avianca y el vuelo a los Olímpicos de Melbourne | Aviación y turismo·

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